domingo, 8 de febrero de 2009

Otra espectacular imagen del Hubble

El telescopio espacial Hubble ha demostrado ser una de las más increíbles herramientas para los astrónomos, y ha conseguido mostrarnos algunas fotografías realmente alucinantes. Algunas se han hecho incluso famosas, como la ya clásica Pillars of Creation (aunque podrían haberle elegido un nombre sin connotaciones religiosas).

Recientemente han completado esta imagen, resultado de 80 exposiciones diferentes que se han unido para conseguir una imagen con una definición impresionante.


Recomiendo encarecidamente visitar esta página, donde podremos descargar la imagen a mucha más resolución.

Y ahora, ¿qué tiene de especial esta galaxia?
Llamada NGC 4921, se situa en el Grupo de Galaxias Coma (también llamado Abell 1656), que se encuentra a unos 320 millones de años luz de nosotros. En total hay aproximadamente 1000 galaxias formando dicho grupo. Como sabemos, las galaxias son miles de millones de estrellas unidas por la fuerza de la gravedad. Muchas de ellas tienen agujeros negros en su centro. Por lo tanto, son objetos muy masivos. Cuando hay tantas galaxias tan "cerca" entre sí (cerca tal vez sean algunos cientos de miles de años luz entre ellas) es normal que "interactuen" unas con otras. Es fácil que haya colisiones entre galaxias, otras que sean deformadas por la atracción gravitatoria de sus congéneres, y gradualmente, estas se convierten en galaxias elípticas, donde no hay apenas nacimientos de nuevas estrellas.

Sin embargo, en una ambiente tan hostil, NGC 4921 sigue siendo una galaxia espiral (como la nuestra), aunque algo diferente. Normalmente, las galaxias espirales muestran una gran actividad, con una tasa bastante alta de nacimientos de estrellas. Pueden verse, por lo general, grandas franjas de colores rojos, indicando la presencia de las denominadas "guarderías de estrellas", donde los gases y el polvo cósmico se concentran para dar lugar al nacimiento de las estrellas. Como puede apreciarse claramente, hay una ausencia casi total de color rojo en la galaxia, por lo que la mayoría de sus estrellas tienen ya muchos millones de años de vida. A este tipo de galaxia se le denomina por este motivo "espiral anémica".

Otra característica destacable de esta galaxia es el anillo de polvo que hay alrededor del núcleo. Aunque la galaxia ha perdido casi todo el gas que suele haber libre entre las estrellas que la conforman, el polvo es más pesado, y no resulta tan afectado por las interacciones gravitatorias con otras galaxias.

Por último, pero no menos impresionante, es la enorme cantidad de galaxias que puede verse en toda la imagen, incluso a través de NGC 4921. Pueden observarse literalmente cientos de galaxias, algunas de ellas situadas a varios miles de millones de años luz de distancia. Se ven espirales, elípticas, algunas en proceso de colisión, otras completamente deformadas, etc. No nos olvidemos que, por lo tanto, estamos viendo en esta imagen la luz que nos llega desde cientos de millones de años luz de distancia, lo que significa que lo que se ve sucedió hace cientos de millones de años. En este momento, muchísimas cosas han pasado ya, y por lo tanto, en la actualidad, todas esas galaxias se habrán alejado entre sí, o habrán colisionado con otras de sus cercanías, otras habrán sido destruidas por las intensas fuerzas gravitatorias, otras habrán sido asimiladas por vecinas más masivas, y otras se habrán unido para formar una galaxia mayor. Y todo ello, en apenas una porción minúscula del total del Universo.

De entre todos los pensamientos que a uno se le forman en la cabeza, me hago dos preguntas:

¿Somos capaces de hacernos una idea de la escala real de esta escena y, en general, de la escala real del Universo?

¿Cuántas civilizaciones hay al otro lado de la imagen mirando hacia aquí en este momento, y haciéndose preguntas similares?

Aquí y aquí, más información (en inglés, lo siento...).

2 comentarios:

  1. La inmensidad del espacio es lo que le da su belleza. Si algunos en la Tierra miraran sólo de vez en cuando al Universo, y se dieran cuenta de lo poco que realmente somos, mejor nos iría.

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  2. Cierto. Pero no es solo su tamaño. Las formas y colores de lo que lo componen también lo hacen bello. Imágenes como esta nos hacen darnos cuenta de la verdadera magnitud del Universo, y lo poquísimo importantes que somos en él.

    Saludos.

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